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L’équinoxe

Dimanche 23 septembre c’était le début de l’automne pour l’hémisphère nord… mais au fait, pourquoi cela tombait-il le 23 cette année?

C’est l’équinoxe de septembre qui défini le début de l’automne (ou du printemps pour l’hémisphère sud). L’équinoxe est un phénomène astronomique qui correspond au moment où le Soleil se retrouve pile dans l’alignement de l’équateur, comme dans le schéma ci-dessus. Cela signifie que le soleil est au zénith de l’équateur et qu’il éclaire la terre perpendiculairement à son axe de rotation. C’est la raison pour laquelle, lors de l’équinoxe et donc lors du passage de l’été à l’automne, le jour et la nuit sont de durée égale (équinoxe, du latin aequus: égal et nox, noctis: nuit). 

Pourquoi le jour et la nuit sont-ils de durée égale seulement à l’équinoxe?

Comprendre le phénomène des saisons est la première étape pour bien comprendre le phénomène des équinoxes. Si nous avons des saisons sur la Terre, c’est parce que son axe de rotation est incliné (d’environ 23° par rapport au plan de rotation de la Terre autour du Soleil). En effet la Terre ne tourne pas sur elle-même comme une toupie tournant de façon bien droite, mais plutôt comme un gyroscope. C’est donc parce que la Terre est inclinée, que le Soleil ne l’éclaire pas de la même façon tout au long de l’année. La vidéo ainsi que les schémas ci-dessous permettent une vision claire du phénomène. En hémisphère nord, la durée d’ensoleillement diminue pendant six mois de l’année pour augmenter à nouveau pendant les six mois suivants, les deux points culminant de cette variation étant le solstice d’hiver (durée du jour la plus courte de l’année) et le solstice d’été (durée du jour la plus longue de l’année). L’équinoxe quant à lui, correspond au milieu de ces deux extrêmes.

Lors de sa rotation annuelle autour du Soleil, la Terre se retrouve donc deux fois dans la position où le Soleil est pile à la verticale de l’équateur. Une première fois en mars, lors de l’équinoxe de printemps et une seconde en septembre, lors de l’équinoxe d’automne.

Pourquoi l’équinoxe n’a t-il pas toujours lieu à la même date?

L’équinoxe d’automne a lieu le 22 ou le 23 septembre de chaque année. En 2018, la date exacte de ce moment tombait le 23 septembre à 3h55. Cette date varie chaque année, en raison de la durée de la révolution de la Terre autour du Soleil. Pour faire un tour complet la Terre met environ 365 jours, 5 heures et 46 minutes et non 365 jours pile. Les années bissextiles (de 366 jours) sont donc là pour corriger ce léger décalage, qui autrement aurait pour conséquence de décaler complètement notre calendrier au fil des ans. Les années bissextiles ayant lieu tous les quatre ans, la date de l’équinoxe varie donc ce rythme. 

https://www.youtube.com/watch?time_continue=89&v=Q-aCnb-MiTE#t=1m11s